柏拉图探测器将于2024年发射

欧空局(ESA)上周宣布,将于2024年发射一架探测器,用于寻找太阳系外行星。在该局科学计划委员会日前于法国巴黎举行的一次会议上,着眼于观测行星凌日和恒星振荡的“柏拉图”探测器被选定为未来的一项中级(M)任务。
柏拉图探测器将监测相对明亮的恒星,从而寻找地球般大小的行星以及与母星的距离使其能够成为宜居天体的“超级地球”。该探测器将使用由32个小型且完全相同的望远镜和照相机构成的阵列以及两部专门照相机,探测环绕着约100万颗恒星运转的行星。
柏拉图项目还将开展敏感的“天文地震学”研究,即利用一颗恒星内部振动导致的星光微小变化确定其相关特征,例如年龄、质量和半径等参数。
与美国宇航局(NASA)的行星猎人开普勒探测器类似,柏拉图探测器将基于寻找恒星亮度的微弱变化——这意味着一颗行星从其前方掠过,即所谓的凌日法。当与地基的径向速度观测(测量归结于行星引力的恒星“摆动”)相结合后,物理学家便能够计算出行星的密度以及可能的构成。
柏拉图探测器是最新的一项系外行星探测任务。而之前的开普勒探测器在2009年发射升空后,已经探测到超过3000颗系外行星。然而机械故障在2013年终结了开普勒探测器的探测任务,目前NASA依然在考虑这架探测器的未来。
然而当柏拉图探测器腾空而起时,ESA的CHEOPS(系外行星特征卫星,计划于2017年发射升空)任务应该已经在太空中运行,该任务旨在调查已知的行星系统。而NASA也计划在2017年发射其新的系外行星猎人——凌日系外行星调查卫星(TESS)。TESS和柏拉图探测器都将成为开普勒探测器的升级版本,从而测量更大一部分的天空。相比TESS,柏拉图探测器将能够寻找更小的行星以及那些具有更长轨道周期的系外行星。
柏拉图探测器将具有一项最初的“6年任务”,在距地球约150万公里的太阳与地球引力平衡点——拉格朗日L2点,从众多恒星中搜寻类太阳系恒星系统,并在其中搜寻类地行星。
柏拉图项目被ESA科学计划委员会选为“20年宇宙愿景”计划中的第三个中型任务。根据ESA在其网站上发表的公报,计划研究太阳及太阳风的太阳轨道飞行器将于2017年发射升空,而绘制“暗宇宙”几何结构的欧几里得探测器则会在2020年发射升空。
ESA指出,柏拉图项目有助于研究“20年宇宙愿景”任务中的两个关键问题,即行星形成与生命出现的条件以及太阳系的运转。
柏拉图探测器此次击败了另外4项空间探测计划。包括设计用来研究系外行星大气的EChO(系外行星特征描述天文台);研究黑洞及中子星附近物质的LOFT(X射线定时大型天文台);从一颗小行星采集样品的MarcoPolo-R以及测试爱因斯坦广义相对论的STE-Quest(时空探测器和量子等效原理空间测试)。据悉,柏拉图探测器计划由俄罗斯“联盟”运载火箭从法属圭亚那库鲁航天中心发射升空 。

美国能源部为核能项目注射“强心剂”

Vogtle项目的两个新核电站正在建设中

近日,美国能源部(DOE)表示,DOE已经拨款650万美元作为耗资140亿美元的Vogtle核工程项目(位于佐治亚州韦恩斯伯勒市)的贷款担保。2012年,该项目的两个反应堆获得了DOE的批准——这是美国近30年来首批新建的反应堆。
DOE部长Ernest Moniz在声明中重申了奥巴马政府对核能项目的支持。核能作为能源战略的一部分,旨在降低美国对外国石油的依赖,帮助美国减少温室气体排放。Moniz说:“奥巴马总统希望明确一点——他将核能视为‘无碳能源’战略的重要组成部分。”
美国核电工业现在的日子并不好过。天然气和可再生能源是核能的强劲对手。在过去的一年中,市场压力迫使佛蒙特州和威斯康星州的核电厂关门,安全性和可靠性的担忧使得加州和佛罗里达州的核电厂停业。
除了目前Vogtle项目正在建造的两个反应堆,仅有两个反应堆(位于南卡罗莱纳州)获得DOE批准且正在建设中。2013年12月,DOE下属能源情报署发布的预测指出,从2012年至2040年,美国核能发电量将增长5%,但其在电力市场所占份额预计将从19%跌至16%。
弗吉尼亚州阿林顿市气候与能源政策中心高级研究员Doug Vine指出,电力市场监管较规范的州,诸如佐治亚州、南卡罗莱纳州,可以设定利率使得电力运营商能够负担核电站带来的高昂投资费用。
在美国其他地区,DOE试图复兴核能的努力都以失败告终。自2005年起,只有少部分核能项目可适用于DOE贷款担保项目。DOE拿出175亿美元作为贷款担保——如果借款人违约,将由政府承担欠款。2005年,核能支持者曾预测市场对核能的需求将迎来一个高峰。华盛顿市忧思科学家联盟(一个非营利性质的非政府组织,由全球10万多名科学家组成)资深科学家Edwin Lyman说:“一切又好像重新回到了2005年。”

科学家发现最古老的地球碎片

>最古老的地球碎片被找到
这块蓝色锆石碎片有43.75亿年历史,对人类理解地球形成过程有深远意义。最新研究证明了这块石头是货真价实的地球形成初期的碎片。
John Valley是威斯康辛大学麦迪逊分校的一名地球化学家,Valley和他的同事一道采用了一种叫做原子探针断层摄影术的新技术。这种技术可以让科学家数出这块发现于西澳大利亚中部Jack Hills的锆石内含有的个别铅原子。
之前提到的方法——数锆石中的铅同位素——不是十分完善的方案,因为困在锆石中的放射性铀在衰变过程中会踢飞铅的同位素。Valley说:“如果铅在某种过程中会从结晶体的某部分转移到其他地方,那么铅元素集中的区域的表观年龄更老,而铅原子的来源部分表观年龄会更年轻。”
Valley说利用原子探针断层摄影术技术就不会存在这种探测问题,通过这种方法科学家能够测定很准确的年龄。他说:“事实证明锆石中的化学元素记录是可信的。”
研究证明了这些锆石形成于大质量宇宙天体撞击地球形成月亮之后的1亿年里。他们认为这块晶体来自于花岗闪长岩或者是石英闪长岩——两周岩石都富含水分——这说明地球在遭受冲击后的冷却过程相当迅速。Valley说冷却的过程非常快,所以地表才会有水存在。

MWC 2014:手机防水有高招 试试纳米涂层吧!

说到给设备防水,我们通常会联想到索尼那厚重的三防机,但是除了“简单粗暴”地密封措施之外,我们还有更好的选择。在今年的移动世界大会(MWC 2014)上,一家名为P2i的公司,向我们展示了一种让手机或平板防水的新方法。尽管演示中的手机在水里泡了好几个小时,但是演示人员似乎一点也不担心。因为这里涉及到了该公司的独门秘籍——纳米涂层。

P2i是一家专门生产防水材料的公司,而其纳米涂层的效果,类似于处理过的布料。如果不说,你或许还不知道,其实摩托罗拉也采用过该公司的防溅水技术。

尽管市面上有同等级防水能力的手持式设备,但是P2i的技术和工艺有些不同。比如,京瓷(Kyocera)公司的Hydro系列机型,依靠的是保护敏感部位的内部密封垫圈,或者用橡胶塞子堵住某些端口。

但是P2i表示,他们的新技术比此前的“防溅洒”更加强大。

[编译自:Cnet]

魔兽6.0开发者访谈 各职业将有20%技能被移除

以下是昨天暴雪《魔兽世界》开发者访谈的内容精华摘要。值得关注的有:团队副本的线性度会降低,玩家可以不再被某个BOSS卡整晚;试炼场将成为解锁5人英雄难度副本的前提条件;新PvP区域阿斯兰会使用跨服技术达到阵营平衡;将有大约20%的职业技能被移除或合并等。

魔兽6.0开发者访谈 各职业将有20%技能被移除

以下是详细内容:
地下城和团队
第一个团队副本将会在资料片上线后的第二周开放,而第二个团队副本则会在下一周开放。只有随机团队难度才会按区开放,其他难度将会直接开放整个副本。
团队副本的线性度会降低,流程将更加自由,让你在每晚打哪几个Boss方面能有更多选择。
对于治疗者们,团队副本战斗将会有能让他们感到更加有趣的新机制,这样应该可以避免治疗者们枯燥乏味地一直不停刷同样的技能。
首个世界Boss将会在资料片上线时开放,其他世界Boss将会在后续版本中陆续开放。
试炼场将会进行更新和扩展,同时也会成为随机英雄地下城的前提要求。
没有使用个人独立拾取模式时,Boss掉落的装备数量将取决于团队中对该名Boss有拾取权的玩家的数量。如果团队中几乎所有人都已经击杀过某个Boss,那么他可能会一件装备都不掉。
普通难度5人副本的掉落将足以支持你进入随机团队,而英雄模式5人副本的掉落则可以帮助你为普通难度团队副本积累装备。而英雄难度5副本比随机团队要早开放,所以这将成为为普通难度团队副本积累装备的最佳手段,这在资料片的开端是非常重要的。
其他
挑战模式日常任务将(有几率?)奖励一件随机团队品质的紫装,这要求你完成青铜级别或更高级别。
如果你的第一个90级角色是使用直升90级功能直接升到90级的,那么将会有一系列新手教程慢慢介绍你的各个技能,而不是一次性塞给你所有的技能。
将有大约20%的职业技能被移除或合并,以解决技能过多的问题。
阿斯兰将会利用跨服技术从不同的服务器抽调玩家以达到该区域内的阵营平衡,而不是像以前的冬拥湖那样利用Buff进行平衡。
杂项
过去10人25人之争一直难以分出胜负,很难说到底Method还是Paragon才是最强的公会,而现在统一的20人神话模式将会解决这一问题。
第一个团队副本至高之槌(Highmaul)位于纳格兰,有7个Boss。第二个团队副本黑石铸造厂有10个Boss。
Ion最喜欢的MoP副本战斗是雷神,这场战斗的机制很容易理解但打起来并不简单,各种东西让这场战斗变得相当有趣。开发团队对这场副本战斗非常满意,WoD中可能也会有类似风格的战斗。
第一个世界Boss是戈隆的先祖,要比普通的戈隆大3、4倍。这是个石头做的家伙,会用石头碎片攻击,还会一系列和大地有关的技能。
加尔鲁什会出现,但玩家们应该不会再和他打一次。
并不是每个霸主都会有自己相应的团队副本,可能一个团队副本中会有两个霸主。耐奥祖则会在5人副本,影月坟场(100级)中出现。
要塞是为WoD量身定做的,不过也许相关的技术会对以后的资料片有所帮助。
WoD的英雄5人本难度将介于WLK和Cata之间,更类似于Cata中较简单的几个,比如旋云之颠和托维尔的托维尔失落之城。Cata中的格瑞姆巴托和巨石之核等副本对于野队来说实在太难了。
6.0资料片前置补丁将会开放大多数新特性,如新模型、装备压缩、新团队模式等。只有德拉诺要到资料片上线时开放。当然也会有世界事件,不过现在不能透露。
WoD Beta开始的时间?Soon(TM)。

Firefox OS将于数月内迎来大调整

未来一年,Mozilla推出的基于浏览器的Firefox OS,将迎来界面上的大调整。在今年移动世界大会(MWC 2014)首日,这家非营利组织向大家展示了自家的操作系统。关于变化的很大一部分,在于界面、通知、任务切换、应用发现(app discovery)、以及搜索。

MWC 头炮:Windows Phone 终于松动限制了

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微软抢在 MWC 召开之前举行了发布会,介绍了 Windows Phone 8.1 以及 Windows 8.1 的更新以及新政策,此次发布会能看出,微软正在改变策略,变得更加开放。
先说移动系统,微软正在对 Windows Phone 的控制松动,会给运营商、制造商更多系统的灵活性,并与一大批新的硬件厂商合作。这些厂商中包括 LG、联想、中兴、金立,以及印度厂商 Xolo、Karbonn、Lava 等。其中 LG、中兴已经有过合作,不过未曾推出 Windows Phone 8 系统的手机。
另外,为了扩展系统影响力,微软还将与运营商合作推出白牌设备,贴运营商的品牌,由制造商制造(富士康也是合作伙伴之一)。同时,微软还与高通合作,推出 Windows Phone 的参考设计,任何厂商可以十分轻松的制造设备。

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Windows Phone 硬件阵营空前强大(图片来自 Engadget
Windows Phone 8.1 的更新将在春天到来,可以支持所有的 Windows Phone 8 设备,不过具体升级需要运营商和厂商控制。
一个很重要的变化是,Windows Phone 8.1 将支持高通骁龙 200、400 和 400 的 LTE 版本处理器,以及屏幕内的导航按键,这将进一步降低 Windows Phone 设备的售价,提升性价比。微软负责软件的副总裁 Joe Belfiore 甚至认为,厂商推出 Android 设备时,还可以做一款同样的硬件,只不过运行 Windows Phone 系统。
这些变化都是喜人的,微软逐渐明白过多的限制只会让 Windows Phone 变得“阳春白雪”,这些变化将提升 Windows Phone 终端的多样性,刺激低端产品的发展,更多的借助合作伙伴渠道的力量。
更少的限制,更宽松的条件,以及更低廉的平台,这些举措微软应该在 Windows Phone 首发时就推出,如今似乎有点亡羊补牢的味道。
微软还介绍了 Windows 8.1 系统的进展,这次更新同样将于春天上线,Joe 称此次更新是以提升鼠标、键盘用户的体验为主,因为之前的版本过于重视触摸,使得鼠标、键盘操作变得不方便。

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Windows 8.1 的新特性(图片来自 The Verge
Windows 8.1 会把隐藏较深的电源、搜索键放在开始屏幕上,应用程序的顶部会有固定的标题栏。通过 Windows 8.1 的任务栏,启动、切换应用程序会变得更容易,新增右键切换 UI,右键关闭应用程序等,这些都是利于非触屏的操作。
另外,Windows 8.1 可以运行在 1GB RAM,16GB ROM 的设备上,这意味着它的终端可以做到更廉价。此前彭博社的消息称,微软会针对 250 美元以下的 Windows 设备降低系统授权费,由 50 美元大幅下调至 15 美元。

Google 工程总监:让机器理解人类的语言

Kurzweil2029

Google 在构建天网的道路上似乎越走越远了。它的搜索引擎正在转变为无所不知的超级大脑;它的智能眼镜显露出人机合体的萌芽,下一步则是隐形眼镜,然后就是向大脑植入芯片;它一口气购买了大量机器人公司,包括生产类人军用机器人的公司 Boston Dynamics,以及日本初创公司 SCHAFT(去年在 DAPRA 机器人挑战赛获胜);它买下了英国一家神秘的人工智能公司 DeepMind,将神经网络领域的一流专家 Geoff Hinton 收入麾下;它还花巨资收购了 Nest,把触角伸向人们的家里。当然,它的工程总监还是一位发明家、预言家和未来学家,一位提出了疯狂的“奇点理论”、相信人机合体从而使智慧永生的人。
实际上,在担任 Google 工程总监之前,Ray Kurzweil 就已经和 Larry Page 合作过许多项目。直到有一天,Larry Page 决定把 Google 丰富的资源交到他的手上,让他去实现那些看似疯狂的想法。多年前,他提出过“奇点理论”,认为机器的智力能够超过人类,并且能在 2029 年通过“图灵测试”。如今,人们已经开始与手机上的智能助手对话,而无人驾驶汽车也变成了现实。Ray Kurzweil 的想法显得不再那么疯狂了。“我的观点显得不激进了。实际上我一直没有改变。改变观念的是周边的世界。”他在接受卫报采访的时候说。
 
要实现他的各种想法,首先要从基本的东西做起,让机器懂得人类的语言。这也是 Ray Kurzweil 在 Google 的首要任务。他认为,语言是一切问题的关键,“我们想要计算机真正去阅读。我们想要它们阅读网络上的一切东西,以及每本书的每一页,然后让它与用户展开智力对话,回答他们的问题。”
目前来说,在自然语言处理上最成功的例子是 IBM 的 Watson。Watson 的知识不是工程师们编写的,而是自己阅读获得的。它在 2011 年参加了美国的智力大赛 Jeopardy,并且取得了胜利。Kurzweil 说,计算机正处于理解语义内容的临界点上,但是它仍然无法到达人类的水平。不过,计算机能够以数量来弥补短板。它阅读的内容远远超过人类。“我在 Google 所做的事情是试图超越 Watson 的水平。以 Google 的规模来做。就是说,要让计算机阅读上百亿的页面。Watson 不能理解内容的含义。它做的是某种模式匹配。它不能理解的是,如果 John 把红色的沃尔沃卖给了 Mary,会包括交易、财产,所有权的转移。它不能理解此类信息,因此我们要把这些编写进去,要教计算机理解文件的意义所在。”
作为一名技术乐观主义者,Ray Kurzweil 并不认为未来的机器可以奴役人类。他相信技术能够使我们变得更健康、更聪明,更能够适应环境。未来的搜索引擎将会是一个“cybernetic friend”(它对你的了解要超过你自己。)
“我想过,如果我有世界上所有的钱财,会用来做什么?”他说,“我想要做的正是这个。这个项目。这不是一个新的兴趣。这个想法可以追溯到 50 年前。我对人工智能以及大脑工作原理的思考,已经有 50 年了。”
图片来自 voanews

科学家用普通渔线制成强大“人工肌肉”

科学家用普通渔线制成强大“人工肌肉”
  肌肉最重要的功能是通过收缩运动产生力量,而这种螺旋结构的“人工肌肉”可以产生非常好的收缩效果

综合媒体2月20日报道,美国、中国、澳大利亚等国科学家组成的一个国际研究小组成功地利用普通渔线和缝纫线制造出“人工肌肉”。他们甚至认为,用这种“人工肌肉”编成的智能织物将来有望用来制成钢铁侠一样的护甲。
这项研究成果20日发表在《科学》杂志上。参与这项研究的美国得克萨斯大学达拉斯分校副教授房少立和博士后研究员李娜告诉新华社记者,这种“人工肌肉”的关键是产生出一种类弹簧的螺旋结构。肌肉最重要的功能是通过收缩运动产生力量,而这种螺旋结构的“人工肌肉”可以产生非常好的收缩效果。
据介绍,这种“人工肌肉”的制造方法十分简单。人体肌肉的收缩率只有20%,而这种“人工肌肉”的收缩率可以达到50%,并且稳定持久,它提起重物的能力相当于同等尺寸和重量人体肌肉的100倍左右。
这种“人工肌肉”还具有极强的可加工性,它可使机器人的面部表情丰富生动,也可使微创显微手术仪器更加灵活。
参与该研究的中国吉林大学王策教授告诉记者,这种材料可随环境温度的变化伸缩,因此他们用这种“人工肌肉”制成的百叶窗可在天气热时自动打开,天气冷时又自动关闭,用它制成的织物可实现孔隙的自动控制。将来,人们可用它制成能够自动调节的服装,甚至可制成防护甲。他认为:“这种‘人工肌肉’将来还有望用于航天航空、军事、医学等多个领域。”

我国科学家发现新的柴达木兽化石

图为柴达木兽头骨及下颌线条合成左和头部复原右。资料图片

图为柴达木兽头骨及下颌线条合成左和头部复原右

综合媒体2月21日报道,柴达木兽是一种体型中等的麝牛类牛科动物,生活于晚中新世早期。最早的柴达木兽化石发现于中国青海柴达木盆地,但自从1935年首次报道以来,科学家们再也没有发现此类化石。最近中国科学院古脊椎动物与古人类研究所史勤勤博士在临夏盆地发现了一种新的晚中新世柴达木兽化石,这是相隔近八十年之后该类牛科动物的第二次发现。研究成果发表于最新一期的《中国科学:地球科学(英文版)》。
科学家介绍说,柴达木兽角的形态特殊复杂,可称之为“角器”:顶骨之上有一个大的圆盘形的骨质结构,称后角盘;真正的角心退化,位于角盘之前、眼眶上方,并且两侧角心不对称。这种近似“独角”的角心形态在所有牛科动物中绝无仅有。
临夏盆地的柴达木兽新种—短吻柴达木兽在年代上与属型种大致相当,但新种的真正的角心部分更加退化,额窦缩小位于角器之下,代表了一种更加特化的类型。新种的发现还补充了柴达木兽的面部特征,包括鼻骨极度退缩并增厚,鼻孔侧缘生长赘生骨疣,上颌骨短而高等,这些面部特征同样特化而罕见。
柴达木兽的角器后部形态类似现生的麝牛角心基部的赘生骨疣,因此其角鞘形态可能也与麝牛角鞘基部类似,呈圆形隆起,而非常见的直立角鞘。尽管柴达木兽的角盘与头骨的纵轴之间存在微弱的扭转,但角盘本身及头骨都为对称结构。柴达木兽的面部很短,鼻孔窄高,表明其或许与现生高鼻羚羊、羚牛类似,具有一个扩大的鼻腔,以适应相对寒冷的气候环境。临夏盆地的柴达木兽化石产地位于盆地的西南边缘,其环境特征或许与盆地中央稍有不同。虽然柴达木兽的化石材料十分稀少,但其分布范围较广,并有可能分布于青藏高原北缘的狭长山林地带。